Hugh Herr: User Innovation en estado puro

Hace unos días, en una de las clases que imparto sobre Open Innovation en IEBS, una alumna me comentaba sobre si el caso de Hugh Herr era un caso de User Innovation, y  me decidí a escribir este artículo que detalla mi respuesta.

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¿Quién es Hugh Herr?

Recientemente hemos visto publicado como el jurado del Premio Princesa de Asturias de Investigación y Técnica ha premiado a Hugh Herr, físico, ingeniero y profesor en el MIT (Instituto Tecnológico de Massachusetts). Un premio que supone todo un reconocimiento a sus años de trabajo en el campo de la biomecatrónica gracias a la avanzada tecnología que incorporan sus investigaciones.

Con más de 60 documentos publicados en el área de rehabilitación dispone de más de 10 patentes relacionadas con dispositivos como rodillas artificiales controladas por computadora, órtosis activa de tobillo y pie, o la primera prótesis electrónica de tobillo-pie en el mundo.

Las investigaciones desarrolladas por Hugh Herr están provocando un avance importante en el campo de la ingeniería y su aplicación en el área de rehabilitación y mejora de capacidades motrices. El objetivo de su trabajo es lograr rehabilitar completamente a pacientes que han sufrido de amputaciones, así como aumentar capacidades físicas de aquellos con fisiología intacta.

¿Qué es la User Innovation?

Si vamos a centrarnos en el concepto de User Innovation, antes debemos atender a un concepto mucho más global como es la Open Innovation. La Open Innovation es un concepto acuñado por Henry Chesbrough, director ejecutivo del Centro de Open  Innovation de la Universidad  de California-Berkeley, que sostiene la enorme oportunidad que tienen hoy día las empresas de poder innovar con el conocimiento, la creatividad y el trabajo de nuestro personal interno y externo a la empresa.

Según la Open Innovation, el mejor departamento de I+D+i no está sólo dentro de la empresa, sino que fuera de ella hay centenares y miles de personas con grandes capacidades y una actitud hacia la colaboración. En mi post “Open Innovation, innovación al alcance del emprendedor” tienes mucha más información sobre este concepto.

Bajo este marco, hay que decir que la User Innovation es un escenario de Open Innovation donde abrimos nuestros procesos de innovación hacia los usuarios, de este modo, la innovación de usuario se origina cuando estos juegan un papel importante y activo en el desarrollo de nuevos productos o mejorando los existentes.

Cuando hablamos de usuarios estamos realmente hablando de usuarios avanzados o “lead users” que son personas cuyas necesidades se anticipan significativamente los requisitos del mercado. Este tipo de usuarios tienen necesidades insatisfechas que el mercado no les proporciona y que les motiva a modificar los productos existentes.

Algunos estudios identifican a estos Lead Users como pertenecientes a uno de los siguientes grupos:

  • Usuarios innovadores. Usuarios que diseñan y desarrollan productos para su propio uso personal. Son también aquellos usuarios que son los primeros en adoptar una nueva herramienta, idea o tecnología. Aceptan la incertidumbre y no se desaniman con los problemas relacionados de la innovación.
  • Amateurs apasionados. Estos usuarios se caracterizan por ser apasionados con lo que hacen y una relación más semi-profesional con dicha actividad.
  • Profesionales y usuarios esponsorizados. Estos son aquellos usuarios que realizan estas actividades como parte de su trabajo, por ejemplo, atletas, guías de montaña, etc.
  • Trabajadores apasionados. Trabajadores de una empresa que al mismo tiempo, son apasionados de su trabajo y de los productos que ofrece la organización.

Permitiendo a estos usuarios su participación en los procesos de innovación y en la co-creación de productos y servicios, las organizaciones pueden incrementar la velocidad de desarrollo y reducir de manera eficiente los costes de desarrollo.

¿Cuál es la historia de innovación detrás de Hugh Herr y por qué es un Lead User?

En 1982 y tan sólo con 17 años, Hugh Herr se vio afectado por una tormenta de nieve mientras escalaba el Monte Washington junto a otro compañero. Dicha tormenta les impidió orientarse y estuvieron expuestos a temperaturas cercanas a los treinta grados bajo cero.

A los tres días fueron rescatados, pero las lesiones por congelación que presentaba Hugth Herr eran tan graves que los médicos se vieron obligados a amputar ambas piernas por debajo de la rodilla. Ya mutilado, le proporcionaron unas prótesis para su recuperación, pero de una calidad insuficiente según su criterio. Este fue el motivo que propiciaría al propio Herr a innovar en primera persona, como usuario afectado de éstas prótesis, y a buscar una mejora sustancial de las mismas que mejorase la vida de otras personas en su misma situación.

De hecho, poco después de su accidente comenzó a investigar, decidido a crear para sí mismo unas prótesis de calidad y volver a escalar, hecho que consiguió después de unos meses de rehabilitación utilizando las prótesis que él mismo había diseñado.

Y este es sólo el principio, pues en los siguientes años consiguió completar una carrera en Física en la Universidad de Millersville (Pensilvania), un Máster en Ingeniería Mecánica en el MIT y un Doctorado en Biofísica en Harvard, conocimientos fundamentales para seguir avanzando en su propia innovación para mejorarla.

¿Es o no es Hugh Herr un Lead User? Mis felicitaciones a este gran hombre, y a todos aquellos que hacen cada día de nuestro mundo, algo mejor gracias a la innovación.

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Sobre mí

Pascual Parada

Consultor de estrategia digital y de crecimiento. Apasionado de la estrategia y los nuevos modelos de negocios que surgen de la nueva economía digital

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